Yinxu oder die "Ruinen von Yin" in Anyang, China, ist der Ort der alten Hauptstadt der späten Shang-Dynastie und der erste Ort einer chinesischen Hauptstadt in der Geschichte. Yinxu wurde etwa 1300 v. Chr. vom 20. König der Dynastie, Pan Geng, gegründet und blieb für weitere 255 Jahre die Hauptstadt.

Heute beherbergt die riesige Stätte von Yinxu – ein UNESCO-Weltkulturerbe – noch Reste des Palastes. Yinxu besteht aus über 80 Hausfundamenten und dem Grab von Fu Hao, dem einzigen intakten Grab eines Mitglieds der Shang-Dynastie, und bietet einen faszinierenden Einblick in die alte chinesische Geschichte.

Yinxu-Geschichte

Yin wird in erhaltenen alten chinesischen historischen Dokumenten als letzte Hauptstadt der Shang-Dynastie beschrieben, die China zwischen 1766 und 1122 v. Chr. regierte. Gegründet von König Pan Geng, startete sein Nachfolger Wi Ding zahlreiche militärische Feldzüge von Yin aus gegen umliegende Stämme. Als der Shang von König Wu aus der Zhou-Dynastie gestürzt wurde, wurde eine neue Hauptstadt in Frenghao errichtet und Yin verfiel.

Yinxu wurde erst in den letzten Jahren der Qing-Dynastie um die Wende vom 19. zum 20. Jahrhundert wiederentdeckt. Die Stätte war reich an Orakelknochen, die mit alten chinesischen Schriftzeichen bedeckt waren, und schuf einen Markt für sie unter Antiquitätensammlern. Dieser unglückliche Appetit führte zu Wellen illegaler Ausgrabungen an der Stelle im Dorf Xiaotun, die 1910 als Standort der ehemaligen Hauptstadt bestätigt wurde.

Seit 1950 wurden bei laufenden Ausgrabungen unter der Leitung des Instituts für Archäologie der Chinesischen Akademie der Sozialwissenschaften bedeutende Überreste von Palästen, Tempeln, königlichen Friedhöfen sowie Bronze- und Knochenwerkstätten gefunden. In Yinxu wurden 4 historische Perioden zwischen 1300 und 1046 v. Chr. zu Lebzeiten der Stadt als das spirituelle und kulturelle Herz der Shang-Herrschaft identifiziert.

Yinxu heute

Geöffnet von 8 bis 18.30 Uhr können Besucher die Ausstellungshalle von Chariot Pits sehen, die die frühesten Beispiele von Tierkarren in China zeigt – immer noch begleitet von den Überresten der Pferde, die sie zogen. Außerdem sind die Überreste einer Straße aus der Shang-Dynastie zu sehen, die im Jahr 2000 unter einer Schule entdeckt wurde.

Der Höhepunkt jeder Reise nach Yinxu ist jedoch das königliche Grab von Fu Hao: Ruhestätte der außergewöhnlichen Lady Hao, einer militärischen Anführerin und Ehefrau von Shang King, Wu Ding. 1976 entdeckt und auf das Jahr 1250 v. Chr. datiert, enthielt das ungestörte Grab neben anderen Grabbeigaben 6 Hundeskelette und 16 menschliche Sklaven. Das Grab wurde ausgegraben und für die Öffentlichkeit vollständig restauriert.

Anreise nach Yinxu

Yinxu liegt in Anyang im Bezirk Yindu in China, direkt an den Autobahnen S22 und S303 am Rande des Anyang-Flusses. Yinxu ist eine 5-stündige Fahrt von Peking über die G4 oder 2 Stunden von Zhenzhou, der Hauptstadt der Provinz Henan, entfernt. Es gibt Parkplätze auf dem Gelände.


Yin Xu

Yin Xu ist eine archäologische Stätte mit den Überresten von Yin, der letzten Hauptstadt der chinesischen Shang-Dynastie (1766 v. Chr. - 1050 v. Chr.).

Es repräsentiert das goldene Zeitalter der frühen chinesischen Kultur, des Handwerks und der Wissenschaften in einer Zeit großen Wohlstands.

Yinxu ist auch berühmt für die Entdeckung von 'Orakelknochen', Inschriften auf Tierknochen und Schildkrötenpanzern, von denen man annimmt, dass sie die Anfänge der chinesischen Schriftzeichen und Schriften sind. Sie legen unschätzbare Zeugnisse für die Entwicklung eines der ältesten Schriftsysteme, alten Glaubens- und Gesellschaftssysteme der Welt ab.


Innehåll

I början av 1300-talet f.Kr. grundade kung Pan Geng av Shangdynastin sin huvudstad vid stränderna av Huanfloden. Staden blev känd som Yin, och från den stunden blev den även känd som Yindynastin. [ 1 ] Yin låg i mitten av den första generationens Kina. [ 2 ]

Kung Wu Ding fortsatte använda Yin som sin huvudstad och från denna bas startade han ett antal militära tåg (flera ledda av hans egen fru Fu Hao) mot intilliggande stammar och säkrade därmed Shangs styrehistoride dynaöphö

Senare tiders härskare var njutningssökare som inte brydde sig om inrikespolitik såsom ökande sociala skillnader inom den slavägande societen. [ källa behövs ] Kung Zhou, den sista av Shangdynastins kungar, särskilt ihågkommen som hänsynslös och för att han hade ett sedeslöst Leverne. Hans ökande autokratiska lagar alienerade överklassen bis zum kung Wu av Zhoudynastin kunde få tillräckligt stöd för uppresning och avsättning av Shangdynastin.

Zhoudynastin lade sin huvudstad i Fengjing och Haojing nära dagens Xi'an, och Yinxu övergavs eventuellt. Dess ruiner nämndes von Sima Qian und Hans krönika Shiji. Det finns dock arkeologiska fynd som tyder på att Yinxu levde kvar efter Shangdynastins fall och att staden då productionade högkvalitativt bronsgods bis Zhoudynastins elit. [ 3 ]


Yinxu - Geschichte

Die frühesten Schriften nahmen in China bereits in der Jungsteinzeit Gestalt an. Die allerersten rudimentären Symbole erschienen auf dem Steingut der Longshan-Kultur. Dieses spätneolithische Volk ist bekannt für seine brünierten schwarzen Töpferwaren, die erstmals 1928 in Longshan in der Provinz Shandong ausgegraben wurden.

Steingutartefakte von Stätten, die später der Erlitou-Kultur zugeschrieben wurden, trugen bereits Symbole, die die Vorläufer der Schriftsprache der berühmten Orakelknochen der Shang-Dynastie (ca. 16.-11. Jahrhundert v. Chr.) sein sollten.

Die Erlitou waren eine frühe bronzezeitliche Kultur, die normalerweise mit der Xia-Dynastie (ungefähr 21.-16. Jahrhundert v. Chr.) in Verbindung gebracht wird. Der Name leitet sich von Entdeckungen in Erlitou im Kreis Yanshi in der Provinz Henan ab.

Orakelknocheninschriften wurden erstmals im Herbst 1899 entdeckt. Sie kamen in Yinxu in der Nähe des Dorfes Xiaotun in der Stadt Anyang in der Provinz Henan ans Licht. Dies war die Stätte der Hauptstadt der Yin-Dynastie, wie die spätere Zeit der Shang genannt wurde.

Der alte Brauch der Wahrsagerei wurde aus den mystischen und religiösen Praktiken der Zeit geboren. Die historischen Aufzeichnungen von Sima Qian, der in den Tagen der Westlichen Han-Dynastie (206 v. Chr. - 25 n. Chr.) lebte, bringen uns einen Bericht. In alten Zeiten suchte der König Inspiration durch Wahrsagen. Ein heißes Instrument wurde auf den Rücken von Schildpatt oder Tierknochen aufgebracht und die verborgene Bedeutung in den entstandenen Rissen interpretiert. Die Praxis wurde mit einer schriftlichen Aufzeichnung der Wahrsagerei verfeinert, die in den „Orakelknochen“ eingeschnitten wurde. Und so entstanden Orakelknocheninschriften.

Wahrsagerei war eine weit verbreitete Praxis in der Shang-Dynastie, bei der sich die Orakelknocheninschrift zu einem ausgereiften und umfassenden Schriftsystem entwickelte.

Die Entdeckung dieser bemerkenswerten Inschriften in Yinxu vor einem Jahrhundert verlängerte die aufgezeichnete Geschichte Chinas um 1.000 Jahre. In seinem Werk Origin of Chinese Civilization schrieb der verstorbene renommierte Archäologe Xia Nai von der Yinxu-Kultur der Shang als einer wahrhaft glorreichen alten Zivilisation, die für drei charakteristische Merkmale von Bedeutung war. Dies waren seine kaiserliche Hauptstadt, seine Bronzewaren und die wahren Worte der Menschen dieser Tage, die uns über viele Jahre hinweg überliefert wurden und in alten chinesischen Schriftzeichen eingeschrieben sind.

Seit der Gründung der Volksrepublik China im Jahr 1949 wurden immer mehr Orakelknocheninschriften aus der Shang-Dynastie freigelegt. Zu den wichtigsten Funden zählen:

  • über 4.000 beschriftete Orakelknochen, die 1973 in Xiaotun im Süden von Yinxu ausgegraben wurden.
  • weitere 1.583 Stück aus Huayuanzhuang, im Osten von Yinxu im Jahr 1991.
  • 70 Stück Schildpatt und Ochsenschulterblatt zusammen mit einigen Keramikrelikten, die kürzlich in zwei Opfergruben in Xiaotun, Stadt Anyang, Provinz Henan ausgegraben wurden.
  • ein Fund von über 200 beschrifteten Orakelknochen, der in fünf Schichten mit einem Stück Bronze, fünf seltenen Hölzern, einer Muschelkette und einem froschköpfigen Knochenmesser in einer Opfergrube ebenfalls in Xiaotun, Yinxu, im Jahr 2002 deponiert wurde. Diese trugen viel zu dem bei, was 1973 an derselben Stelle entdeckt worden war.
  • acht Stücke beschrifteter Orakelknochen in Daxinzhuang in der Stadt Jinan, Provinz Shandong. Dieser Fund ist umso wichtiger, als er ein Beispiel für eine Shang-Stätte ist, die abseits des Hauptortes solcher Entdeckungen um Yinxu liegt.

Beginnend mit Funden in Hongdong, Provinz Shanxi im Jahr 1954, wurden nacheinander in den Provinzen Peking, Shaanxi und Hebei immer mehr Orakelknocheninschriften der westlichen Zhou-Dynastie (ca. 1100 - 771 v. Chr.) ans Licht gebracht.

Das den Forschern nun zur Verfügung stehende Wissen erzählt von einer Schriftsprache mit über 4.600 bekannten Zeichen. Davon sind etwa 1.000 bereits entziffert.

Darüber hinaus ist es Wissenschaftlern gelungen, einen echten Einblick in diese alte Schrift zu gewinnen. Sie beherrschen die Geheimnisse der Konstruktion von Wörtern, Phrasen und Sätzen. Ihre wissenschaftliche Forschung hat verschiedene Arten der Darstellung von Wörtern identifiziert. Einige waren lautmalerisch und versuchten, einen bestimmten Klang oder eine bestimmte Handlung direkt darzustellen. Es gab solche, die pictophonetisch waren, wobei ein Element des Zeichens eine Bedeutung und ein anderes einen Klang vermittelte. Auch die als phonetische Entlehnung bekannte Technik wurde gut genutzt, bei der ein geschriebenes Zeichen eine zusätzliche Bedeutung von einem anderen Wort entlehnt, das in der gesprochenen Sprache ähnlich klang.

Die abergläubischen Könige der Shang wandten sich der Wahrsagerei zu, um sie in den Aspekten des Lebens zu führen, die ihnen am wichtigsten waren. Dies ist ein Glücksfall für die Geschichte der Shang, die uns dazu führte, dass sie uns Orakelknocheninschriften hinterlassen, die sich mit so unterschiedlichen Themen wie Politik, Wirtschaft, Kultur und sogar den Normen der Etikette dieser fernen Zeit befassen.

Diese alten Schriften umfassen auch Fragen der Geographie und astronomischer Phänomene. Sie enthalten umfassende schriftliche Aufzeichnungen von Sonnen- und Mondfinsternissen, die verwendet werden können, um die Genauigkeit moderner astronomischer Berechnungen zu bestätigen.

Etwa 150.000 beschriftete Orakelknochen befinden sich in Sammlungen auf der ganzen Welt. Davon befinden sich etwa 80.000 bis 90.000 auf dem chinesischen Festland, weitere 20.000 in Taiwan.

Die Ursprünge der Archäologie in China gehen Hand in Hand mit der Entdeckung von Orakelknocheninschriften. Nach dem hundertjährigen Jubiläum der berühmten Entdeckung in Yinxu gab es eine wachsende Zahl von Symposien im In- und Ausland. Heute zieht die alte chinesische Schrift weltweite Aufmerksamkeit auf sich.


Inhalt

Viele Ereignisse, die die Shang-Dynastie betreffen, werden in verschiedenen chinesischen Klassikern erwähnt, darunter die Buch der Dokumente, das Menzius und der Zuo Zhuan. Ausgehend von allen verfügbaren Dokumenten stellte der Historiker der Han-Dynastie, Sima Qian, einen sequentiellen Bericht über die Shang-Dynastie als Teil seiner Aufzeichnungen des Großhistorikers. Seine Geschichte beschreibt einige Ereignisse ausführlich, während in anderen Fällen nur der Name eines Königs genannt wird. [3] Eine eng verwandte, aber leicht abweichende Darstellung gibt die Bambus Annalen. Die Annalen wurden 296 v. Chr. beigesetzt, aber der Text hat eine komplexe Geschichte und die Authentizität der erhaltenen Versionen ist umstritten. [4]

Der Name Yīn (殷) wird von Sima Qian für die Dynastie verwendet und in der "aktuellen Text"-Version des Bambus Annalen sowohl für die Dynastie als auch für ihre letzte Hauptstadt. Es war im Laufe der Geschichte ein beliebter Name für die Shang. Seit der Aufzeichnungen von Kaisern und Königen von Huangfu Mi (3. Jahrhundert n. Chr.) wurde es oft speziell verwendet, um die spätere Hälfte der Shang-Dynastie zu beschreiben. In Japan und Korea werden die Shang noch fast ausschließlich als Yin bezeichnet (In) Dynastie. Es scheint jedoch ein Zhou-Name für die frühere Dynastie gewesen zu sein. Das Wort taucht nicht in den Orakelknochen auf, die sich auf den Staat beziehen als Shāng (商), und die Hauptstadt as Dàyì Shāng (大邑商 "Große Siedlung Shang"). [5] Es erscheint auch nicht in sicher datierten westlichen Zhou-Bronzeinschriften. [6]

Gründungsmythos Bearbeiten

Der Gründungsmythos der Shang-Dynastie wird von Sima Qian im Annalen des Yin. Im Text schluckte eine Frau namens Jiandi (簡狄), die zweite Frau von Kaiser Ku, ein Ei, das von einem schwarzen Vogel (玄鳥) fallen gelassen wurde, und brachte anschließend auf wundersame Weise Xie (偰) zur Welt – auch als Qi ( ). Xie soll Yu dem Großen geholfen haben, die Große Flut zu kontrollieren und für seine Dienste einen Ort namens Shang als Lehen erhalten zu haben. [7]

Dynastischer Kurs Bearbeiten

In dem Annalen des Yin, schreibt Sima Qian, dass die Dynastie 13 Generationen nach Xie gegründet wurde, als Xies Nachkomme Tang den gottlosen und grausamen letzten Herrscher von Xia in der Schlacht von Mingtiao stürzte. Die Aufzeichnungen berichten von Ereignissen aus der Regierungszeit von Tang, Tai Jia, Tai Wu, Pan Geng, Wu Ding, Wu Yi und dem verdorbenen letzten König Di Xin, aber der Rest der Shang-Herrscher wird nur namentlich erwähnt. Laut Aufzeichnungen, verlegten die Shang ihre Hauptstadt fünfmal, wobei der letzte Umzug nach Yin unter der Herrschaft von Pan Geng das goldene Zeitalter der Dynastie einleitete. [8]

Di Xin, der letzte Shang-König, soll Selbstmord begangen haben, nachdem seine Armee von Wu von Zhou besiegt worden war. Legenden besagen, dass seine Armee und seine ausgerüsteten Sklaven ihn verraten haben, indem sie sich den Zhou-Rebellen in der entscheidenden Schlacht von Muye angeschlossen haben. Laut Yi Zhou Shu und Mencius war die Schlacht sehr blutig. Der klassische Roman aus der Ming-Ära Fengshen Yanyi erzählt die Geschichte des Krieges zwischen Shang und Zhou als Konflikt mit rivalisierenden Fraktionen von Göttern, die verschiedene Seiten im Krieg unterstützen.

Nachdem die Shang besiegt waren, erlaubte König Wu Di Xins Sohn Wu Geng, die Shang als Vasallenkönigreich zu regieren. Zhou Wu schickte jedoch drei seiner Brüder und eine Armee, um sicherzustellen, dass Wu Geng nicht rebellieren würde. [9] [10] [11] Nach dem Tod von Zhou Wu schlossen sich die Shang der Rebellion der Drei Wachen gegen den Herzog von Zhou an, aber die Rebellion brach nach drei Jahren zusammen und ließ Zhou die Kontrolle über das Shang-Gebiet zurück.

Nachkommen der königlichen Familie Shang Bearbeiten

Nach dem Zusammenbruch von Shang siedelten Zhous Herrscher gewaltsam "Yin-Diehards" (殷頑) um und zerstreuten sie im gesamten Gebiet von Zhou. [12] Einige überlebende Mitglieder der Shang-Königsfamilie änderten kollektiv ihren Nachnamen vom Vorfahrennamen Zi (子) in den Namen ihrer gefallenen Dynastie Yin. Die Familie behielt eine aristokratische Stellung und leistete der nachfolgenden Zhou-Dynastie oft die erforderlichen Verwaltungsdienste. Die Aufzeichnungen des Großhistorikers stellt fest, dass König Cheng von Zhou mit Unterstützung seines Regenten und Onkels, des Herzogs von Zhou, Weiziqi (微子啟), einen Bruder von Di Xin, als Herzog von Song mit seiner Hauptstadt Shangqiu belehnte. Diese Praxis wurde als 二王三恪 ("Belehnung von drei Generationen für zwei Könige") bekannt. Die Herzöge von Song pflegten Riten zu Ehren der Shang-Könige, bis Qi Song 286 v. Chr. eroberte. Konfuzius war möglicherweise ein Nachkomme der Shang-Könige durch die Herzöge von Song. [13] [14] [15]

Die östliche Han-Dynastie verlieh den Titel Duke of Song und "Herzog, der fortfährt und das Yin ehrt" (殷紹嘉公) auf Kong An (孔安 (東漢)), weil er Teil des Erbes der Shang-Dynastie war. [16] [17] Dieser Zweig der Konfuzius-Familie ist ein separater Zweig der Linie, die den Titel Marquis of Fengsheng Village und später Duke Yansheng trug.

Ein weiterer Überrest der Shang gründete den Vasallenstaat Guzhu (im heutigen Tangshan), den Herzog Huan von Qi zerstörte. [18] [19] [20] Viele Shang-Clans, die nach dem Zusammenbruch der Dynastie nach Nordosten wanderten, wurden während der westlichen Zhou-Zeit in die Yan-Kultur integriert. Diese Clans behielten einen Elitestatus und praktizierten weiterhin die Opfer- und Bestattungstraditionen der Shang. [21]

Sowohl koreanische als auch chinesische Legenden, darunter Berichte in der Buch der Dokumente und der Bambus Annalen, geben an, dass ein verärgerter Shang-Prinz namens Jizi, der sich geweigert hatte, die Macht an die Zhou abzugeben, China mit einer kleinen Armee verließ. Nach diesen Legenden gründete er während der Gojoseon-Zeit der alten koreanischen Geschichte einen Staat namens Gija Joseon im Nordwesten Koreas. Gelehrte diskutieren jedoch die historische Richtigkeit dieser Legenden.

Vor dem 20. Jahrhundert war die Zhou-Dynastie (1046–256 v. Chr.) die früheste chinesische Dynastie, die aus eigenen Aufzeichnungen nachgewiesen werden konnte. Während der Song-Dynastie (960–1279 n. Chr.) sammelten Antiquare jedoch bronzene Ritualgefäße, die der Shang-Ära zugeschrieben werden und von denen einige Inschriften trugen. [22]

Tal des Gelben Flusses Bearbeiten

Im Jahr 1899 bemerkten mehrere Gelehrte, dass chinesische Apotheker "Drachenknochen" verkauften, die mit seltsamen und archaischen Zeichen gekennzeichnet waren. [22] Diese wurden schließlich 1928 bis zu einer Stätte (heute Yinxu) in der Nähe von Anyang nördlich des Gelben Flusses in der modernen Provinz Henan zurückverfolgt, wo die Academia Sinica bis zur japanischen Invasion 1937 archäologische Ausgrabungen durchführte. [22]

Archäologen konzentrierten sich auf das Tal des Gelben Flusses in Henan als den wahrscheinlichsten Ort der Staaten, die in der traditionellen Geschichte beschrieben werden. Nach 1950 wurden die Überreste der früheren ummauerten Siedlung der Stadt Shang in der Nähe von Zhengzhou entdeckt. [22] Es wurde festgestellt, dass die Erdwälle von Zhengzhou, die im 15. Jahrhundert v ungefähr rechteckige Mauer 7 km (4 mi) um die antike Stadt. [23] [24] Der Stampflehmbau dieser Mauern war eine ererbte Tradition, da an chinesischen neolithischen Stätten der Longshan-Kultur (ca. 3000–2000 v. Chr.) viel ältere Befestigungsanlagen dieser Art gefunden wurden. [23]

1959 wurde in Yanshi, südlich des Gelben Flusses bei Luoyang, die Stätte der Erlitou-Kultur gefunden. [23] Die Radiokarbon-Datierung legt nahe, dass die Erlitou-Kultur ca. 2100 v. Chr. bis 1800 v. Chr. Sie bauten große Paläste, was auf die Existenz eines organisierten Staates schließen ließ. [25] Im Jahr 1983 wurde die Stadt Yanshi Shang 6 Kilometer nordöstlich des Standorts Erlitou in der Gemeinde Shixianggo von Yanshi entdeckt. Dies war eine große ummauerte Stadt aus dem Jahr 1600 v. Es hatte eine Fläche von fast 200 Hektar (490 Acres) und zeigte Keramik, die für die Erligang-Kultur charakteristisch ist.

Die Überreste einer ummauerten Stadt von etwa 470 Hektar (1.200 Acres) wurden 1999 auf der anderen Seite des Huan-Flusses von der gut erforschten Stätte Yinxu entdeckt. Die Stadt, heute als Huanbei bekannt, war offenbar weniger als ein Jahrhundert lang besetzt und wurde kurz vor dem Bau des Yinxu-Komplexes zerstört. [26] [27]

Chinesische Historiker waren an die Vorstellung gewöhnt, dass eine Dynastie der anderen folgt, und identifizierten die Stätten von Erligang und Erlitou ohne weiteres mit der frühen Shang- und Xia-Dynastie der traditionellen Geschichte. Die tatsächliche politische Situation im frühen China mag komplizierter gewesen sein, da Xia und Shang gleichzeitig politische Einheiten waren, so wie es bekannt ist, dass die frühen Zhou, die den Nachfolgestaat der Shang gründeten, zur gleichen Zeit existierten wie der Schang. [21] Es wurde auch vermutet, dass die Xia-Legende als Shang-Mythos eines früheren Volkes entstand, das ihre Gegensätze war. [28]

Andere Seiten Bearbeiten

Die Erligang-Kultur, die sich auf den Standort Zhengzhou konzentriert, findet sich in einem weiten Gebiet Chinas, sogar so weit nordöstlich wie das Gebiet des modernen Peking, wo in dieser Zeit mindestens eine Bestattung in dieser Region sowohl Bronzegeräte im Erligang-Stil als auch im lokalen Stil enthielt Goldschmuck. [21] Die Entdeckung eines Chenggu-Stils ge Dolchaxt in Xiaohenan zeigt, dass es sogar in diesem frühen Stadium der chinesischen Geschichte einige Verbindungen zwischen den entfernten Gebieten Nordchinas gab. [21] Die Stätte Panlongcheng im mittleren Jangtse-Tal war ein wichtiges regionales Zentrum der Erligang-Kultur. [29]

Zufällige Funde anderswo in China haben fortgeschrittene Zivilisationen enthüllt, die mit der Siedlung Anyang zeitgleich, aber kulturell ungleich sind, wie die ummauerte Stadt Sanxingdui in Sichuan. Westliche Gelehrte zögern, solche Siedlungen der Shang-Dynastie zuzuordnen. [30] Auch im Gegensatz zu den Shang gibt es keine bekannten Beweise dafür, dass die Sanxingdui-Kultur ein Schriftsystem hatte. Der späte Shang-Staat in Anyang gilt daher allgemein als die erste nachweisbare Zivilisation in der chinesischen Geschichte. [5]

Im Gegensatz dazu haben die frühesten Schichten der Wucheng-Stätte vor Anyang Keramikfragmente mit kurzen Symbolsequenzen hervorgebracht, was darauf hindeutet, dass es sich um eine Form der Schrift handelt, die sich in der Form von den Orakelknochenzeichen unterscheidet, aber die Probe ist zu klein zur Entzifferung. [31] [32] [33]

Genetische Studien Bearbeiten

Eine Studie der mitochondrialen DNA (vererbt in der mütterlichen Linie) aus Yinxu-Gräbern zeigte Ähnlichkeiten mit modernen Nordhan-Chinesen, aber signifikante Unterschiede zu Süd-Han-Chinesen. [34]

Das früheste sicher datierte Ereignis in der chinesischen Geschichte ist der Beginn der Gonghe-Regierung im Jahr 841 v. Versuche, frühere Daten zu ermitteln, waren von Zweifeln an der Herkunft und Überlieferung traditioneller Texte und den Schwierigkeiten ihrer Interpretation geplagt. Neuere Versuche haben die traditionellen Geschichten mit archäologischen und astronomischen Daten verglichen. [35] Mindestens 44 Daten für das Ende der Dynastie wurden vorgeschlagen, die von 1130 v. Chr. bis 1018 v. Chr. reichen. [36]

  • Die traditionellen Daten der Dynastie, von 1766 v. Chr. bis 1122 v. Chr., wurden von Liu Xin während der Han-Dynastie berechnet. [37]
  • Eine Berechnung nach dem "alten Text" der Bambus Annalen ergibt Daten von 1523 v. Chr. bis 1027 v. [37]
  • David Pankenier datiert den Beginn der Dynastie auf 1554 v. Chr. und ihren Sturz auf 1046 v. [37]
  • Das Xia-Shang-Zhou-Chronologieprojekt identifizierte die Gründung der Dynastie mit der Gründung einer ummauerten Stadt der Erligang-Kultur in Yanshi, die auf ca. 1600 v. Chr. [38] Das Projekt kam auch zu einem Enddatum von 1046 v. Chr., basierend auf einer Kombination der von Pankenier berücksichtigten astronomischen Beweise und der Datierung archäologischer Schichten. [39]

Die ältesten erhaltenen direkten Aufzeichnungen stammen aus der Zeit um 1250 v. Chr. in Anyang und umfassen die Regierungszeiten der letzten neun Shang-Könige. Die Shang hatten ein voll entwickeltes Schriftsystem, das auf Bronzeinschriften und einer kleinen Anzahl anderer Schriften auf Töpferwaren, Jade und anderen Steinen, Horn usw. erhalten war, aber am produktivsten auf Orakelknochen. [40] Die Komplexität und Raffinesse dieses Schriftsystems weisen auf eine frühere Entwicklungsperiode hin, aber direkte Beweise für diese Entwicklung fehlen noch. Andere Fortschritte beinhalteten die Erfindung vieler Musikinstrumente und Himmelsbeobachtungen des Mars und verschiedener Kometen durch Shang-Astronomen. [41]

Ihre Zivilisation basierte auf der Landwirtschaft und wurde durch Jagd und Viehzucht ergänzt. [42] Neben dem Krieg praktizierten die Shang auch Menschenopfer. [43] Es wurde festgestellt, dass Kranien von Opfern den modernen chinesischen ähnlich sind (basierend auf Vergleichen mit Überresten aus Hainan und Taiwan). [44] [45] Kaurimuscheln wurden auch in Anyang ausgegraben, was auf den Handel mit Küstenbewohnern schließen lässt, aber es gab nur sehr begrenzten Seehandel, da China während der Shang-Zeit von anderen großen Zivilisationen isoliert war. [46] Handelsbeziehungen und diplomatische Beziehungen zu anderen gewaltigen Mächten über die Seidenstraße und chinesische Reisen in den Indischen Ozean gab es erst unter Kaiser Wu während der Han-Dynastie (206 v. Chr. – 221 n. Chr.). [47] [48]

Hofleben Bearbeiten

Im ausgegrabenen Königspalast von Yinxu wurden große steinerne Säulenbasen sowie Stampflehmfundamente und Plattformen gefunden, die laut Fairbank „zementhart“ waren. [22] Diese Fundamente wiederum trugen ursprünglich 53 Gebäude in Holzständerbauweise. [22] In unmittelbarer Nähe des Hauptpalastkomplexes befanden sich unterirdische Gruben, die als Lager-, Dienstboten- und Wohnquartiere dienten. [22]

Viele Shang-Königsgräber waren in der Antike in Tunnel gegraben und von Grabräubern verwüstet worden, [49] aber im Frühjahr 1976 enthüllte die Entdeckung von Grab 5 in Yinxu ein Grab, das nicht nur ungestört war, sondern eines der am reichsten ausgestatteten Shang-Gräber, auf die Archäologen noch gestoßen waren. [50] Mit über 200 bronzenen Ritualgefäßen und 109 Inschriften des Namens von Lady Fu Hao erkannten Zheng Zhenxiang und andere Archäologen, dass sie über das Grab von König Wu Dings berühmtester Gemahlin Fu Hao gestolpert waren, die in 170 bis 180 Shang-Orakeln erwähnt wird Knocheninschriften, und der auch als Militärgeneral bekannt war. [51] Neben Bronzegefäßen wurden Steinzeug- und Tongefäße, Bronzewaffen, Jadefiguren und Haarkämme sowie Haarnadeln aus Knochen gefunden. [52] [53] [54] Das archäologische Team argumentiert, dass die große Auswahl an Waffen und rituellen Gefäßen in ihrem Grab mit den Orakelknochen-Berichten über ihre militärischen und rituellen Aktivitäten korreliert. [55]

Die Hauptstadt war das Zentrum des höfischen Lebens. Im Laufe der Zeit entwickelten sich höfische Rituale zur Besänftigung von Geistern, und zusätzlich zu seinen weltlichen Pflichten sollte der König als Oberhaupt des Ahnenkults dienen. Oft führte der König sogar selbst Orakelknochen-Wahrsagen durch, besonders gegen Ende der Dynastie. Beweise aus Ausgrabungen der Königsgräber weisen darauf hin, dass Könige mit Wertgegenständen begraben wurden, vermutlich für den Gebrauch im Jenseits. Vielleicht aus dem gleichen Grund wurden Hunderte von Bürgern, die möglicherweise Sklaven waren, mit der königlichen Leiche lebendig begraben.

Eine Reihe erblicher Shang-Könige herrschte über einen Großteil Nordchinas, und Shang-Truppen führten häufig Kriege mit benachbarten Siedlungen und nomadischen Hirten aus den Steppen Asiens. Der Shang-König zeigte sich in seinen Orakel-Wahrsagen wiederholt besorgt über die Fang Gruppen, die außerhalb der Zivilisation lebenden Barbaren tu Regionen, die das Zentrum des Shang-Territoriums bildeten. [ Klärung nötig ] Insbesondere die tufang Gruppe der Yanshan-Region wurden regelmäßig als shangfeindlich bezeichnet. [21]

Abgesehen von ihrer Rolle als militärische Oberbefehlshaber behaupteten die Shang-Könige auch ihre soziale Vormachtstellung, indem sie als Hohepriester der Gesellschaft fungierten und die Weissagungszeremonien leiteten. [56] Wie die Orakelknochen-Texte zeigen, wurden die Shang-Könige als die am besten qualifizierten Mitglieder der Gesellschaft angesehen, ihren königlichen Vorfahren und dem hohen Gott Di, der in ihrem Glauben für Regen, Wind und Donner verantwortlich war, Opfer darzubringen . [56]

Der König ernannte Beamte, um bestimmte Aktivitäten zu verwalten, normalerweise in einem bestimmten Bereich. Dazu gehörten Feldbeamte (Landwirtschaft) 田, Pastoren 牧, Hundeoffiziere 犬 (Jagd) und Wachen 衛. Diese Offiziere führten ihr eigenes Gefolge bei der Ausübung ihrer Pflichten an, und einige wurden unabhängiger und wurden zu eigenen Herrschern. Es gab ein grundlegendes bürokratisches System mit Verweisen auf Positionen wie die "Vielen Hundeoffiziere", "Viele Pferdeoffiziere", die "Vielen Handwerker", die "Vielen Bogenschützen" oder Hoftitel wie "Junior Servitor for Cultivation". oder "Junior Servitor für Arbeiter". Entferntere Herrscher waren als Marquise oder Graf 伯 bekannt, die dem Shang-König manchmal Tribut und Unterstützung im Gegenzug für Militärhilfe und Vorzeichen leisteten. Diese Allianzen waren jedoch instabil, wie die häufigen königlichen Weissagungen über die Nachhaltigkeit solcher Beziehungen zeigten. [57]

Religion Bearbeiten

Die religiösen Rituale der Shang beinhalteten Wahrsagerei und Opfer. Inwieweit Schamanismus ein zentraler Aspekt der Shang-Religion war, ist umstritten. [58] [59]

Es gab sechs Hauptempfänger von Opfern: (1) Di (der Hohe Gott), (2) Naturkräfte wie die Sonnen- und Bergkräfte, (3) ehemalige Herren, verstorbene Menschen, die dem dynastischen Pantheon hinzugefügt wurden, (4) vordynastische Vorfahren, (5) dynastische Vorfahren und (6) königliche Ehefrauen, die Vorfahren des gegenwärtigen Königs waren. [60]

Die Shang glaubten, dass ihre Vorfahren Macht über sie hatten und führten Wahrsagerituale durch, um ihre Zustimmung zu geplanten Handlungen zu sichern. [61] Wahrsagen beinhaltete, einen Schildkrötenpanzer oder ein Ochsen-Schulterblatt zu knacken, um eine Frage zu beantworten, und dann die Antwort auf diese Frage auf dem Knochen selbst aufzuzeichnen. [58] Es ist nicht bekannt, welche Kriterien die Wahrsager verwendet haben, um die Reaktion zu bestimmen, aber es wird angenommen, dass es sich um das Geräusch oder das Muster der Risse im Knochen handelt. [ Zitat benötigt ]

Auch die Shang scheinen an ein Leben nach dem Tod geglaubt zu haben, wie die aufwendigen Grabstätten für verstorbene Herrscher belegen. Oft wurden "Wagen, Utensilien, Opfergefäße und Waffen" in das Grab eingeschlossen. [62] Eine Königsbestattung beinhaltete die Bestattung von bis zu einigen hundert Menschen und Pferden, um den König ins Jenseits zu begleiten, in einigen Fällen sogar vierhundert. [62] Schließlich enthielten Gräber Ornamente wie Jade, von denen die Shang glaubten, dass sie vor dem Verfall schützen oder Unsterblichkeit verleihen.

Die Shang-Religion war hochgradig bürokratisch und akribisch geordnet. Orakelknochen enthielten Beschreibungen des Datums, des Rituals, der Person, des Vorfahren und der mit der Weissagung verbundenen Fragen. [58] Gräber zeigten stark geordnete Anordnungen von Knochen, mit Gruppen von Skeletten, die in die gleiche Richtung ausgerichtet waren.

Bronze bearbeiten Bearbeiten

Während der Shang-Dynastie entwickelte sich der chinesische Bronzeguss und die Töpferei weiter, wobei Bronze in der Regel für rituell bedeutende und nicht in erster Linie nützliche Gegenstände verwendet wurde. So weit zurück wie c. 1500 v. Chr. beschäftigte sich die frühe Shang-Dynastie mit der großangelegten Produktion von Bronzegefäßen und Waffen. [63] Diese Produktion erforderte eine große Arbeitskraft, die den Abbau, die Raffination und den Transport der erforderlichen Kupfer-, Zinn- und Bleierze bewältigen konnte. Dies wiederum führte zu einem Bedarf an offiziellen Managern, die sowohl Arbeiter als auch erfahrene Handwerker beaufsichtigen konnten. [63] Der Shang-Königshof und die Aristokraten benötigten eine große Anzahl verschiedener Bronzegefäße für verschiedene zeremonielle Zwecke und Veranstaltungen religiöser Wahrsagerei. [63] Die zeremoniellen Regeln legten sogar fest, wie viele Bronzebehälter jeder Art ein Adliger oder eine Adlige eines bestimmten Ranges besitzen durfte. Mit der gestiegenen Menge an verfügbarer Bronze könnte sich die Armee auch besser mit einer Auswahl an Bronzewaffen ausrüsten. Bronze wurde auch für die Ausstattung von Speichenrädern verwendet, die um 1200 v. Chr. in China auftauchten. [56]


Biografie [ bearbeiten | Quelle bearbeiten]

Bekannt ist, dass König Wu Ding die Loyalität benachbarter Stämme kultivieren würde, indem er von jedem von ihnen eine Frau heiratete. Fu Hao (eine der 60 Ehefrauen des Kaisers) trat durch eine solche Ehe in den königlichen Haushalt ein und nutzte die halbmatriarchalische Sklavengesellschaft, um in den Reihen aufzusteigen. Α] Fu Hao ist modernen Gelehrten hauptsächlich durch Inschriften auf Orakelknochenartefakten der Shang-Dynastie bekannt, die in Yinxu ausgegraben wurden. Β]

In diesen Inschriften wird gezeigt, dass sie zahlreiche Feldzüge geführt hat. Die Tu-Fang hatten seit Generationen gegen die Shang gekämpft, bis sie schließlich von Fu Hao in einer einzigen Entscheidungsschlacht besiegt wurden. Weitere Feldzüge gegen die benachbarten Yi, Qiang und Ba folgten. Mit bis zu 13.000 Soldaten und wichtigen Generälen Zhi und Hou Gao, die ihr unterstanden, war sie die mächtigste Militärführerin ihrer Zeit. Γ] Dieser höchst ungewöhnliche Status wird durch die vielen Waffen bestätigt, darunter große Streitäxte, die aus ihrem Grab ausgegraben wurden. ΐ]

Obwohl der Shang-König die ultimative Kontrolle über rituelle Angelegenheiten ausübte, die die wichtigste politische Aktivität des Tages waren, zeigen Orakelknocheninschriften, dass Wu Ding Fu Hao wiederholt anwies, spezielle Rituale durchzuführen und Opfer darzubringen. Dies war für eine Frau dieser Zeit sehr ungewöhnlich und zeigt, dass der König großes Vertrauen zu seiner Frau gehabt haben muss. Die Opfergefäße aus Bronze und Schildkrötenpanzer beschriftet zubereitet von Fu Hao in ihrem Grab entdeckte weitere Beweise für ihren Status als Hohepriesterin und Orakelsprecherin. ΐ]

She also controlled her own fiefdom on the borders of the empire, and was the mother of Prince Jie (oracle bone inscriptions show concern for her well-being at the time of the birth). She died before King Wu Ding, and he constructed a tomb for her on the edge of the royal cemetery at his capital Yin. The King later made many sacrifices here in hope for her spiritual assistance in defeating the attacking Gong, who threatened to completely wipe out the Shang. Α] The tomb was unearthed by archaeologists in 1976 and is now open to the public.


Bone analysis

Archaeologists often deduce where ancient people came from by looking at the strontium isotopes in their skeletons' teeth. However, the majority of the rensheng that Cheung and her colleagues investigated had been all decapitated, making this approach impractical.

Instead, the researchers tested a different approach, analyzing the carbon, nitrogen and sulfur isotopes in these bones. These isotopes are typically linked with diet, and so may indirectly yield clues as to the skeletons' origins.

The scientists compared the isotopes seen in the 68 sacrificial victims with those in 39 locals from a residential neighborhood in Yinxu and found the sacrificial victims were likely not from Yinxu.

"We have provided the first direct evidence for a hypothesis that was until now only supported by ancient texts more than 3,000 years old," Cheung told Live Science. "It's like finding Troy and proving the Iliad was not completely fiction."

The isotopic evidence suggested that both the sacrificial victims and the Yinxu locals subsisted heavily on millets. However, it also hinted that the Yinxu locals, unlike the sacrificial victims, dined on small amounts of other crops such as wheat or rice, or perhaps wild animals such as fish or deer. These differences helped reveal that the sacrificial victims likely originated from outside Yinxu.


Lady Fu Hao and her Lavish Tomb of the Shang Dynasty

Lady Fu Hao is a highly extraordinary character from Chinese history, who lived over three millennia ago. In a society that was heavily dominated by male figures, Fu Hao took on roles that other women of her time would never even dream of taking. Apart from being a wife and a mother, Fu Hao was also a military leader, a shaman / priestess, and an influential politician. The discovery of her lavish tomb in the 1970s is a reflection of her important position in life.

Commemorative statue of Fu Hao at Yinxu ( Wikimedia)

Lady Fu Hao lived during the reign of Emperor Wu Ding of the Shang dynasty (c. 1250 – 1192 B.C.). According to Chinese historical records, Wu Ding gained the alliance of neighbouring tribes by marrying a woman from each of the tribes. As a result, he had numerous wives, 60 according to historical sources, and Fu Hao was one of them. Although it is unclear as to the way Fu Hao rose through the ranks, the Shang dynasty oracle bones provide us with some information as to her contributions to the Shang dynasty.

The oracle bones discovered at Yinxi provide us with a tantalising glimpse of the life of Fu Hao. According to the inscriptions on the bones, she led several successful military campaigns against the enemies of the Shang, including the Tu-Fang, a tribe that fought the Shang for generations. Fu Hao utterly defeated them in one decisive battle. She also led campaigns against the Yi, Qiang and Ba tribes.

Oracle bone with a divination inscription from the Shang dynasty, dating to the reign of King Wu Ding ( Wikpedia)

Lady Fu Hao’s role was not restricted to military matters, as she was involved in important ceremonial matters as well. Whilst the Shang kings had absolute control over this aspect of Shang society, the oracle bones reveal that Emperor Wu Ding gave instructions to Lady Fu Hao on various occasions to conduct special rituals and offer sacrifices. This demonstrates the enormous amount of power that Fu Hao wielded, and the high esteem in which Wu Ding held her in.

Whilst it may be possible that these great works were performed after she rose to the top of the hierarchy, it may be equally plausible that it was these deeds that helped Fu Hao secure her high position in Shang society. Regardless, LFu Hao’s tomb is a perfect reflection of the status that she had in life.

As Fu Hao died before Wu Ding, a tomb was built for her near Anyang. Discovered in 1976, Lady Fu Hao’s tomb is one of the best preserved from the Shang dynasty. The tomb is a single large pit measuring 5.6 x 4 m at the mouth. Inside this pit is a wooden chamber 5 meters (16.4 feet) long, 3.5 meters (11.5 feet) wide and 1.3 meters (4.3 feet) high. The chamber held a lacquered coffin which has since rotted away. Archaeologists were able to establish the identity of the tomb’s owner as Lady Fu Hao due to the inscription of her name on the tomb’s ritual bronzes.

The tomb of Lady Fu Hao. Skeletons can be seen around the perimeter ( Wikimedia).

The grave goods found in Lady Fu Hao’s tomb were exceptional, as it was one of the few tombs in China that was discovered unlooted. In total, more than 400 bronze relics were found in the tomb, including weapons, bells, mirrors, and ritual vessels. Furthermore, a vast quantity of jade (755 items), bone (564 items), ivory, stone and ceramic objects, as well as thousands of cowrie shells (Shang currency) were found in the tomb. Apart from these offerings, human sacrifices were also performed, so that Fu Hao would have servants to serve her in the afterlife. This is evident in the skeletons off 16 human beings buried around the perimeter of her tomb.

It is perhaps an extremely fortunate that Lady Fu Hao’s tomb was discovered intact by archaeologists. Without the oracle bones or the grave goods from the tomb, it is highly likely that Fu Hao would have been lost to history forever. It is only through these artefacts that the life of such a remarkable figure is known to us.


Unearthing Secrets of Human Sacrifice

In the Mesopotamian Epic of Gilgamesh , the demigod and his comrade Enkidu rip out the heart of the Bull of Heaven as a gift to the sun god Shamash. This bloody act is far from the only time sacrifice makes an appearance in the world’s most ancient stories, and in some tales such rituals claim human lives, or almost. In Greek myth, King Agamemnon decides to sacrifice his daughter Iphigenia to Artemis as payment for letting the Greek fleet sail to Troy. In the book of Genesis, Abraham nearly sacrifices his son Isaac to God , with an angel staying Abraham’s hand only at the last minute.

But human sacrifice is not merely the stuff of legends: Archaeologists have found evidence of it at sites across the globe. Sacrificial pits that dot the site of Yinxu, the last capital of China’s Shang dynasty, offer one notable example. The earliest Chinese dynasty to leave an archaeological record, the Shang era spanned from about 1600 BC to 1000 BC. More than 13,000 people were sacrificed at Yinxu over a roughly 200-year period, scientists estimate, with each sacrificial ritual claiming 50 human victims on average.

Recent research is deepening archaeological knowledge about the practice of sacrifice through history. This work, which often uses techniques from fields outside traditional archaeology, is offering new insights about the victims — where they were from, what roles they played in society, how they lived before they were killed and why they were chosen to begin with.

These findings, in turn, could help answer more fundamental questions about the functions that sacrifices served and the nature of the societies that performed them.

New Methods for Probing Sacrifices

Sacrifices undoubtedly played dramatic roles in human affairs in ancient history, but these bloody rituals have proved challenging to study , says archaeologist Glenn Schwartz of Johns Hopkins University.

“Archaeology is all about analyzing the physical remains of human activity, and if you’re talking about religious issues such as beliefs in the cosmos and the supernatural, how do you infer those from physical objects?” er sagt. “It’s a lot easier for archaeologists to study, say, the economic or political issues of past societies than it is to study what they may have believed about the world and why they did what they did in religious contexts.”

Now, “many new techniques are making it easier and easier to study sacrifice in a sophisticated way, especially in the field of bioarchaeology, the study of human remains, and zooarchaeology, the study of animal remains,” Schwartz says.

In a 2017 analysis of the carbon, nitrogen and sulfur isotopes in human bones found in the royal cemetery of Yinxu, for example, bioarchaeologist Christina Cheung at Simon Fraser University in Burnaby, Canada, and her colleagues found that those sacrificed probably came from outside Yinxu.

The tomb of Lady Fu Hao at Yinxu. It contained 6 dog skeletons, 16 human slave skeletons, and numerous grave goods. ( Credit: Wikimedia Commons)

The discovery in Yinxu supported records in “oracle bone” inscriptions — the earliest known writing in China, which typically involved diviners carving questions on turtle shells or ox bones. These inscriptions had suggested that many sacrificial victims were foreigners whom the leaders of Yinxu captured in wars, and the isotopic analysis added physical evidence to back up that scenario. It also revealed that the captives were likely kept at Yinxu for years before they were sacrificed Cheung and her colleagues suggested that these captives were enslaved as laborers, since it would not otherwise make sense to support them for so long.

“Archaeology has become more and more interdisciplinary, borrowing more and more techniques from other sciences that have allowed us to look into the past with entirely new levels of detail and accuracy,” Cheung says.

Lives Designed for Death

Scientists are also uncovering new details about the lifestyles of sacrificial victims. In 2013 , archaeologist Andrew Wilson at the University of Bradford in the United Kingdom and his colleagues investigated three roughly 500-year-old mummified bodies discovered near the frozen summit of the volcano Llullaillaco in Argentina. With ages of between 4 and 13, these were separately entombed victims of the Inca child sacrifice practice known a s capacocha .

Chemical analyses of the child mummies’ scalp hair revealed that they were given escalating levels of coca leaves and corn beer in the year before their deaths the oldest, dubbed “the Llullaillaco Maiden,” was even found with coca leaves between her clenched teeth. These findings, along with prior work suggesting that they ate more meat and corn in their final year , revealed that the Inca may have given capacocha victims exalted ways of life before their fates.

This frozen mummy was found entombed near the top of the Llullaillaco volcano in northwest Argentina. Known as the Llullaillaco Maiden, the 13-year-old was ritually killed in an Inca rite hundreds of years ago. An X-ray image reveals a wad of coca leaves (colored green) clenched between her teeth. (Credit: Redit: A.S. Wilson et al./PNAS 2013 (Photos Johan Reinhard Ct Scans: Dept. of Forensic Medicine/Univ. of Copenhagen)

Other sacrificial victims endured humbler lifestyles and more dismal ends. Among the Maya — if one assumes that physical ailments suggested lower rank while good health implied elite status —anatomical details such as the number of cavities in teeth suggest that victims typically did not rank among the upper class.

New findings are also overturning some previous interpretations of sacrifices. One example concerns the Royal Cemetery of Ur in what is now Iraq, which dates to sometime around 2500 BC and was excavated in the 1920s. The site contains tombs of ruling-class people, some of them buried with treasures and as many as 74 other people. The latter apparently died to accompany the elites into the afterlife, presumably to serve them, Schwartz says.

One of the site’s excavators, the British archaeologist Sir Leonard Woolley , had suggested that the human sacrifices there voluntarily gave up their lives to serve their superiors in the afterlife, and he proposed that cups found near their skeletons contained poison they took to join their lord or lady. But research in the past decade using computed tomography (CT) scans of the skeletons at Ur has shown that at least some of these people were killed by a blow to a head and were not, perhaps, willing victims.

Recent analyses of the bones of sacrificial victims at Ur also revealed that their bodies were heated and exposed to mercury vapor after death. This was probably done to keep them from decomposing so they could be kept on display in a public setting. The bodies of some were adorned with copper helmets and gold jewelry, and they may have been arranged in a tableau, suggesting that they were dressed in elaborate costumes and posed as participants in a feast, Schwartz says.

All in all, such findings help reveal not only how the victims died but perhaps why they were slain.

“When it comes to the general question of why there was this peculiar, macabre phenomenon where people at Ur were killing up to 70 other people to accompany high-ranking elites to the afterlife, we now know that it was not a voluntary submission of death on the part of the victims, and that it was all part of a show for a large number of people to see,” Schwartz says. “It was an object lesson to everyone — ‘This is the kind of thing that is supposed to happen, and we should all accept that reality.’”

The grisly spectacle the killings provided may have served political purposes. “One pattern we’re seeing across cultures is that the biggest, bloodiest sacrifices are often seen at the establishment of new governments, and scale down once governments become more stable,” Cheung says. “These findings are giving us insight on how cultures maintain social cohesion.”

Sacrifice, or Just Violent Death?

A key challenge in the archaeology of sacrifice is determining what is actually a sacrifice. In pre-Columbian Mesoamerica, for example, where ritual killing of humans was ubiquitous among the Maya, Inca, Aztecs and others, it can be tempting to identify any evidence of violent death as sacrifice, but researchers may at times consider other explanations, such as mass executions or reprisal killings, Schwartz notes.

One ambiguous scenario where scientists could draw multiple interpretations is the site at Umm el-Marra, in what is now northern Syria, which Schwartz has studied extensively. In a tomb there, Schwartz and his colleagues found a shaft, dug through bedrock, that was layered with animal bodies. At the bottom were 13 people killed by blows to their heads.

A Maya vessel showing a scene of sacrifice. (Credit: Dallas Museum of Art/Wikimedia Commons)

“You can have evidence that a human or animal died a violent death, as in our Shaft 1, but how do you know death was perpetrated as a sacrifice in a religious context?” Schwartz says. “What you can do is look for repeated patterns that something special was going on. The problem at Umm el-Marra is that it’s the only tomb I know of like it. If we find other tombs where we see similar patterns of behavior, we’d have a better idea if sacrifices were happening at Umm el-Marra.”

“Or you can find a feature like our Tomb 1, with two richly adorned women placed above two men with few objects. This might imply the burial of high-ranking women together with sacrificed men of lower rank, but the pattern is unique and therefore difficult to interpret.”

A More Humanistic Approach

There are many aspects of sacrifice that remain unexplored, and many of them could yield insights about the humanity of the victims. Discarding preconceived notions about gender roles in past societies, for example, could help reveal details that past research overlooked or ignored.

In Mesoamerica and the Andes, Schwartz notes, it is common to find evidence of sacrificed captive warriors. If a female is found among such victims, one might assume that she wasn’t a captive warrior, “but there could, in fact, have been female warriors — we have to entertain such possibilities, and not jump to conclusions,” he says. “For instance, we can look at the bodies of victims to see if they had repeated exposure to wounds as evidence of military activity, regardless of gender.”

In fact, some sacrifice victims may have been considered neither male nor female — there may have been other genders that were recognized by their societies. “DNA studies might identify individuals whose skeletal remains are male or female, but who were buried with objects that are associated with a different gender,” Schwartz says.

Future breakthroughs in the archaeology of sacrifice may come from both new technologies and fresh outlooks, in other words.

“There has been a conscious effort in archaeology to adopt the point of view from more humanistic fields of anthropology — to stop seeing the past as a series of isolated, almost fantasy-like stories, and to try to relate to people on a human level,” Cheung says. “These bones were once living human beings, in many ways much like us.”

This article originally appeared in Knowable Magazine , an independent journalistic endeavor from Annual Reviews. Sign up for the newsletter .


Excavation sites

At 30 km² this is the largest archaeological site in China and excavations have uncovered over 80 rammed-earth foundation sites including palaces, shrines, tombs and workshops. From these remains archaeologists have been able to confirm that this was the spiritual and cultural center of the Yin Dynasty. [ 6 ]

The best preserved of the Shang Dynasty royal tombs unearthed at Yinxu is the Tomb of Fu Hao. The extraordinary Lady Hao was a military leader and the wife of Shang King Wu Ding. The tomb was discovered in 1976 and has been dated to BCE 1250. It was completely undisturbed, having escaped the looting that had damaged the other tombs on the site, and in addition to the remains of the Queen the tomb was discovered to contain 6 dog skeletons, 16 human slave skeletons, and numerous grave goods of huge archaeological value. The tomb was thoroughly excavated and extensively restored and is now open to the public.

Also located on site is the Exhibition Hall of Chariot Pits where the earliest samples of animal-driven carts discovered by Chinese archaeology are on display. [ 7 ] These artifacts were excavated by the Anyang Working Station of the Archaeological Institute of the Chinese Social Science Academy and the Historical Relics Working Team of Anyang Municipality in the northern and southern lands of Liujiazhuang village and the eastern land of Xiaomintun village and put on display within the hall. [ 8 ] The six pits each contain the remains of a carriage and two horses. Five of the pits were also found to contain the remains of a human sacrifice (four adult males and one child). Also on display are the remains of an 8.35 meter wide Shang Dynasty road discovered at Anyang Aero Sports School in 2000. [ 9 ]

In 2006 the site was inscribed on the UNESCO list of World Heritage Sites. [ 10 ]

List of site sources >>>


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